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2019년도 노벨 과학상 이야기
방재욱 2019년 10월 22일 (화) 00:12:41

10월은 세계에서 가장 권위 있는 상으로 꼽히고 있는 노벨상 수상자가 선정되어 발표되는 달입니다. 올해로 제119회째를 맞이하는 노벨상의 수상자가 10월 7일 생리‧의학상을 시작으로 8일 물리학상, 9일 화학상, 10일 문학상, 11일 평화상 그리고 14일 경제학상 수상자 발표로 마감되었습니다.

시상식은 노벨의 사망일을 기념해 12월 10일에 스웨덴 스톡홀름에서 개최되며, 평화상의 시상식은 노르웨이의 오슬로에서 개최됩니다. 시상식에서 수상자는 수상자의 모국어로 소개되고 추천사는 스웨덴어로 진행되며, 스웨덴 국왕이 시상을 합니다. 수상자는 수상 후 6개월 이내에 수상 업적에 관한 강연을 할 의무가 있으며, 강연 내용의 저작권은 노벨재단에 귀속됩니다.

2019년 노벨 과학상의 수여 내역을 살펴보며, 2000년 김대중 전 대통령의 평화상 수상 외에 과학 분야에서 노벨상 수상자를 배출하지 못하고 있는 우리나라 과학계의 현주소를 돌아봅니다.

7일 발표된 생리‧의학상 수상자는 미국 하버드대 의대의 윌리엄 케일린(William G Kaelin Jr, 62세) 교수, 미국 존스홉킨스대 의학스쿨의 그레그 서멘자(Gregg L Semenza, 63세) 교수 및 영국 옥스퍼드대 프란시스 클락연구소의 피터 랫클리프(Peter J Ratcliffe, 65세) 박사입니다. 이들은 인체 내 세포가 산소의 농도에 적응할 때 핵심적인 역할을 하는 저산소증 유도인자인 'HIF-1'의 유전자 기능을 밝혀내 빈혈이나 암 등 혈중 산소 농도와 관련된 질환의 치료법 개발의 기반을 마련한 공로로 선정되었습니다. 2018년의 생리‧의학상은 면역세포를 도와 암을 치료할 수 있는 면역항암제의 원리를 발견한 학자들이 수상했습니다.

8일 발표된 물리학상은 미국 프린스턴대의 제임스 피블스(James Peebles, 84세) 명예교수, 스위스 제네바대의 미셸 마요르(Michel Mayor, 77세) 명예교수와 디디에 쿠엘로(Didier Queloz, 53세) 명예교수가 수상했습니다. 이들은 우주 진화의 역사와 구조에 대한 이론적인 해명과 함께 외계 행성을 발견한 업적으로 선정되었습니다. 2018년의 물리학상은 레이저광을 이용해 아주 작은 입자를 포획하는 광학집게 기술의 개발로 의학‧산업 분야에서 사용되는 고도정밀기기 개발에 기여한 학자들이 수상했습니다. 지난해의 물리학상에서 특이한 일은 스트릭랜드 교수가 마리 퀴리(1903년)와 마리아 괴페르트 메이어(1963년)에 이어 55년 만에 세 번째 여성 물리학상 수상자로 선정되었고, 애슈킨 박사가 96세로 역대 최고령 노벨상 수상 기록을 세운 것이었습니다.  

9일 발표된 화학상은 미국 텍사스대 존 굿이너프(John B Goodenough, 97세) 교수, 미국 뉴욕주립대 빙엄턴캠퍼스의 스탠리 위팅엄(M. Stanley Whittingham, 78세) 교수, 일본 메이조대학 요시노 아키라(Yoshino Akira, 71세) 교수가 리튬 이온 배터리 발명 및 개발 공로로 선정되었습니다. 2018년에는 진화를 기반으로 한 유전적 변화와 선택의 원칙을 단백질 개발에 이용함으로써 인류에게 유익한 바이오연료와 의약품 개발에 기여한 학자들이 수상했습니다. 당시 아놀드 교수는 마리 퀴리(1911년), 아다 요나트(2009년) 등에 이어 역대 다섯 번째 여성 노벨 화학상 수상자로 선정되어 주목을 받았습니다. 금년 화학상 수여에서 특이한 점은 97세로 수상한 굿이너프 교수가 2018년 96세로 물리학상을 수상한 미국 벨연구소의 애슈킨 박사의 나이보다 한 살 많아 역대 최고령을 갱신한 것입니다.  

과학상 수상자들의 평균 나이를 살펴보면 생리‧의학상 수상자 63.3세, 물리학상 수상자 73.1세 그리고 화학상 수상자의 경우 82.0세로 매우 높은 것을 볼 수 있습니다. 한국연구재단의 자료에 따르면 최근 20년간 과학 분야 노벨상 수상자 151명의 수상 시 연령 분포가 70대(46명, 30.46%), 60대(42명, 27.81%), 50대(30명, 19.87%), 80대 이상(22명, 14.571%) 순으로 60대 이상이 72.84%를 차지하고 있습니다. 그리고 최근 10년간 노벨 과학상 수상자들이 수상에 이르기까지 연구에 몰두한 시간은 평균 31.4년으로 보고되고 있습니다. 이는 노벨상 수상을 위해서는 특정 관심 분야 연구에 장기적으로 몰두할 수 있는 안정적인 연구 환경과 함께 연구자의 처우 개선을 통한 연구 역량 강화가 필요하다는 것을 보여줍니다.

이웃 일본의 노벨 과학상 수상자는 1949년에 유카와 히데기가 물리학상을 수상한 이래 2018년의 물리학상에 이어 올해도 화학상 수상자를 배출하며, 물리학상 11명, 화학상 8명, 생리의학상 5명으로 모두 24명에 이르고 있습니다. 그러나 우리나라는 김대중 전 대통령이 평화상을 수여했을 뿐 아직까지 다른 분야의 수상자를 배출하지 못하고 있습니다. 

우리나라에서 노벨 과학상 수상자가 나오기 위해서는 우선 기초과학에 대한 장기적이며 지속적인 지원정책이 마련되어야 합니다. 연구 결과에 대한 단기적 성과 위주 평가 제도가 개선되어 양(量) 중심이 아니라 질(質) 중심의 평가가 이루어지는 연구 환경 조성도 필요합니다.

기초과학에 대한 사회적 관심 제고와 함께 남다른 생각으로 발상을 전환하는 교육풍토 조성으로 우리나라에서 노벨 과학상 수상자가 나와 ‘과학입국’의 꿈과 희망이 이루어지는 날이 기다려집니다. 

 

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칼럼의견쓰기(1개)
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조용한 관찰자 (175.XXX.XXX.167)
저는 과학자는 아니지만 과학자들과 밀접하게 연결된 분야에서 일한 적이 있습니다. 참으로 신기한 것은 우리나라에 정부 R&D 지원체계와 예산은 세계적인데 그 성과는 정말 볼품이 없습니다. 이러한 원인으로 드는 과학자자신들의 변은 정부간섭이 심하고 단기적인 성과 위주이며 평가가 심하여 연구에 지장을 받기 때문이라는 얘기를 수십년째 해오고 있습니다.
저는 과학자분들의 실력이나 능력은 결코 다른 나라에 뒤지지 않는다고 생각합니다.
저의 생각입니다.
국가가 그 많은 돈을 투자했다면 국가는 당연히 그 성과에 대해 면밀한 검토와 평가를 할 것입니다. 이런 평가가 많다보니 장기적인 성과 보다는 단기적 평가에 맞춘 연구가 많이 진행되고 있는 것은 사실입니다.
하지만 일본의 경우 예산이 많아서 여건이 유달리 좋아서 이과분야의 노벨 상이 30여개에 육박할 정도고 성과가 났다고 생각하지 않습니다. 일본을 자세히 살펴보면 노벨상 수상자들은 떠들석하게 국민에게 알려진 사람들이 아니라 초야에 묻혀 평생동안 주어진 일들을 하는 사람들이라는 것을 보게 됩니다.
연구는 하루 아침에 이루어지는 것은 아니지만 하루하루의 성실한 생활이 담보되지 않으면 결코 성과를 낼 수 없는 분야이기도 합니다.
오래 전에 연구단지의 과학자분이 국가 행정을 혁신하는 회의에서 연구분야를 대표하면서 하는 말이 연구자들은 다른 직종에 비해 대우가 시원찮다는 얘기만 주구장창 하는 소리를 하는 것을 들으며 그들은 마치 노조원이 아닌가 하는 생각을 한 적이 있습니다.
소문이겠지만 연구단지에서는 시간만 나면 골프장으로 달려간다는 얘기도 있고 야간에 연구하는 사람은 거의 없다는 얘기도 들립니다.
더구나 요즘은 52시간 근로 제한이 연구분야에도 적용이 된다는 말이 있습니다.
이런 환경 속에서 연구결과가 나오기는 연목구어와 같은 일이겠지요.
연구자들이 말하는 것처럼 자율적으로 결과를 만들어 주도록 마냥 기다려 준다면 제 생각으로는 한 100년 쯤 후에 성과가 날 것으로 생각합니다.
연구분야에서 절실히 필요한 것은 연구자들은 연구의 속성을 이해하고 프로정신으로 매달리는 것입니다. 이 프로정신을 갖지 않고는 연구결과는 없습니다.
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2019-10-22 11:36:53
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